Gli imballaggi alimentari sostenibili devono essere anche sicuri

La strada verso un'economia circolare è particolarmente rocciosa nel caso degli imballaggi alimentari. Questo perché la sicurezza alimentare è la priorità assoluta, anche quando si usano materiali riciclati, e il contatto diretto tra materiale riciclato e cibo è di fatto vietato. Quindi, come può l'industria dell'imballaggio soddisfare la stipula dell'Unione Europea che solo gli imballaggi di plastica riciclati o riutilizzabili saranno immessi sul mercato a partire dal 2030? Circa 100 partecipanti hanno imparato a conoscere l'imballaggio alimentare del futuro alla conferenza annuale virtuale SVI 2021 del 25 maggio.

"I consumatori si aspettano imballaggi sostenibili", ha spiegato Salome Hofer, responsabile Sostenibilità e politica economica di Coop, alla conferenza annuale SVI di quest'anno e ha fornito indicazioni su un sondaggio tra i consumatori del 2020. La sostenibilità è spesso equiparata a "senza plastica". Meno rifiuti da imballaggio o addirittura zero rifiuti sono anche in cima alla lista dei desideri.

Allo stesso tempo, la domanda di offerte convenience e take-away è in aumento da anni. Tuttavia, Hofer ha riferito che è possibile solo in misura limitata per la grande distribuzione offrire cibo non confezionato. Un'eccezione è la gamma di frutta e verdura, dove i prodotti non confezionati sono stati comuni per molti anni. In alcuni casi, i desideri e la realtà divergono: per esempio, i clienti della Coop possono ora consegnare i propri contenitori al banco dei prodotti freschi per farsi confezionare formaggio, salsicce o carne, ma l'offerta viene accettata solo raramente. Nel complesso, Coop punta quindi a un imballaggio ottimizzato che risparmia materiale, è riciclabile e allo stesso tempo soddisfa i requisiti del prodotto.

Vincent Colard, ingegnere di eco-design presso l'associazione francese Citeo, ha riflettuto su cosa accadrebbe se non ci fossero più imballaggi nel 2030: circa il 40% del cibo andrebbe a male prima di raggiungere il consumatore finale. Il francese non ritiene che un divieto della plastica sia ragionevole perché la plastica offre troppi vantaggi. Invece, Colard ha implorato l'espansione dei sistemi di raccolta e smistamento. Già nel 2025, PET, PE, PP e PS saranno raccolti e selezionati in Francia in vari tipi di imballaggio. Un altro approccio sta nell'eco-design degli imballaggi. L'intera catena del valore deve essere inclusa nello sviluppo di imballaggi riciclabili.

In questa direzione vanno anche le idee della dottoressa Isabelle Chevalley, membro del Consiglio nazionale del Partito Liberale Verde, che chiede meno incenerimento dei rifiuti e più riciclaggio. Ha spiegato ai partecipanti alla conferenza le debolezze della gestione dei rifiuti in Svizzera. Il problema principale è che i cantoni agiscono indipendentemente l'uno dall'altro e non beneficiano di sinergie. Invece, ci sono delle sovraccapacità che devono essere compensate dall'importazione di rifiuti dai paesi vicini. Dopo l'incenerimento rimane circa il 20% di scorie, che devono essere messe in discarica e che nessuno vuole più. I rifiuti organici e la plastica non avrebbero posto negli impianti di incenerimento dei rifiuti (MWIP). "Non pensereste mai di gettare i vostri avanzi di cibo nel camino", ha detto Chevalley. La plastica è troppo preziosa per essere bruciata, ha detto. Chevalley vede come il dovere dei comuni di creare strutture di raccolta adeguate. Le misure necessarie, ha detto, includono il coordinamento a livello nazionale della gestione dei rifiuti, fornendo incentivi per imballaggi innovativi e seguendo le linee guida internazionali.

"Per me, come chimico, è completamente incomprensibile perché la plastica sia tenuta in così bassa considerazione", ha detto il dottor Stefan Pirker, che lavora sui processi di riciclaggio chimico alla OMV Refining & Marketing. Ci sono cicli per il vetro, la carta, la lamiera e l'alluminio, perché - a parte il PET - non anche per la plastica? Con l'aiuto del riciclaggio chimico, la plastica viene scomposta di nuovo nei suoi elementi costitutivi, ottenendo polimeri di qualità pura. In linea di principio, questi polimeri possono essere riutilizzati anche per gli imballaggi alimentari. A differenza del riciclaggio meccanico, il processo può essere ripetuto all'infinito, ha spiegato Pirker. Il processo è efficiente dal punto di vista energetico e richiede temperature simili a quelle utilizzate per la cottura della pizza. I materiali compositi possono anche essere riciclati. Attualmente, i costi sono alti e il processo non è così ampiamente accettato come il riciclaggio meccanico. A medio termine, tuttavia, Pirker lo vede come un'aggiunta utile: "Con i cicli appropriati, la plastica è una materia prima del futuro!

Casper van den Dungen, direttore generale di Poly Recycling, è stato attivo nel riciclaggio del PET per 30 anni. Ha spiegato che è importante armonizzare gli standard, come attraverso RecyClass. Tutti gli attori della catena del valore verrebbero quindi dotati di informazioni importanti per la produzione e il riciclaggio dell'imballaggio. Anche se gli standard sono stati inizialmente sviluppati per il PET, potrebbero essere gradualmente applicati a tutti gli altri polimeri. L'uso di filigrane digitali, come quelle utilizzate in HolyGrail 2.0, così come l'intelligenza artificiale, che è destinata a rendere la selezione dei materiali più facile e più precisa, offrono anche prospettive promettenti per il riciclaggio della plastica. Van den Dungen era fiducioso che tutti gli obiettivi dell'UE possano essere raggiunti entro il 2030.

"Di quali funzioni del packaging possiamo fare a meno?" è la domanda centrale per Thomas Galatik di Dow Chemical Europe. Dopo tutto, l'intero design dell'imballaggio si basa su questi requisiti e, se necessario, permette una struttura di imballaggio meno complessa. Galatik vede un'opportunità nelle plastiche biobased a condizione che vengano utilizzati a questo scopo i prodotti di scarto agricoli, il cui smaltimento richiede energia.

I materiali d'imballaggio di lunga durata sono ben noti e ben studiati, ha spiegato il dottor Thomas Gude, vicedirettore di Swiss Quality Testing Services, nella sua presentazione "Bioplastiche: sostenibilità contro sicurezza". I materiali naturali come il bambù, utilizzati come alternativa alla plastica, contengono sostanze e allergeni che possono avere conseguenze indesiderate per la sicurezza alimentare. Questo è anche il caso dei monomateriali che non forniscono una barriera sufficiente, ha detto. "Ciò che è sostenibile deve comunque essere sicuro", ha sottolineato il chimico alimentare.

Anche Fulvio Cadonau, Manager Business Development di Smurfit Kappa Hoya Papier und Karton, ha sostenuto una combinazione sensata di materiali da imballaggio. Alla fine, il fattore decisivo è quali barriere sono necessarie per una protezione ottimale delle merci imballate. Dove possibile, Smurfit Kappa utilizza soluzioni monostrato che possono essere smaltite nella carta straccia. Il carbone attivo è utilizzato come barriera per filtrare le sostanze indesiderate come MOSH, MOAH o bisfenolo A. Cadonau non ha rifiutato la plastica: dove necessario, viene utilizzata per garantire una protezione ideale del prodotto. Questo può quindi assumere la forma di un sacchetto di plastica in un cartone, per esempio, che può essere facilmente separato e smaltito. Cadonau ha anche raccomandato di guardare all'intera catena di approvvigionamento e di scegliere combinazioni ragionevoli per l'imballaggio primario e secondario.

Eric Pavone, Business Development Director di Bobst Mex, ha parlato delle tendenze nelle soluzioni di imballaggio flessibile sostenibile. La plastica viene sempre più sostituita dalla carta con dispersioni di polimeri a base d'acqua. Nuovi bio-polimeri sono anche in fase di test per l'uso con la carta, ha detto. L'RCF, Regenerated Cellulose Film, per esempio, è già ampiamente utilizzato per i sacchetti di caffè e le pellicole compostabili, mentre il PLA - acido polilattico - sta trovando le sue prime applicazioni nei vassoi alimentari compostabili e negli imballaggi flessibili.

Nel giro di discussione conclusivo, moderato dalla dottoressa Karola Krell, i partecipanti hanno convenuto che sono necessari degli standard per valutare la riciclabilità degli imballaggi. L'industria sta investendo molto denaro nello sviluppo di nuove soluzioni sostenibili con le quali si può anche guadagnare. Pavone ha suggerito che la Svizzera dovrebbe assumere un ruolo pionieristico: flussi di riciclaggio, tecnologie e un alto livello di consapevolezza tra la popolazione sono tutti dati. Questi potrebbero essere sfruttati e si potrebbe adottare un approccio proattivo. Il dottor Gude è d'accordo. Essendo un'unità piccola e agile, la Svizzera è anche in grado di sviluppare soluzioni rapidamente e facilmente in materia di sicurezza alimentare. Ci sarà probabilmente una coesistenza di diverse soluzioni di imballaggio, ha detto Cadonau, perché "ciò che funziona per uno non funziona per l'altro". Il valore del packaging non è ancora chiaro alla maggior parte dei consumatori, ha detto. È qui che l'industria alimentare dovrebbe entrare in gioco ed educare la gente sul significato e le funzioni degli imballaggi.


Il prossimoConferenza annuale SVIsi terrà il 19 gennaio 2022, sul tema "Shooting Star Packaging?"

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